Chicago : terre de gratte-ciel et de démesure

Troisième ville en importance aux États-Unis et porte d’entrée du commerce vers l’Ouest, Chicago peut se vanter d’être une capitale architecturale et artistique de premier plan, avec des douzaines de musées, d’institutions culturelles et de sites historiques, quelque 200 théâtres et autant de galeries d’art.

Cette ville prospère de 2,6 millions d’habitants (9 millions Chicago métropolitain) a su attirer les meilleurs chefs, au point qu’on y trouve maintenant 7 300 établissements de restauration et un foisonnement de nightclubs, tous plus animés les uns que les autres. Comment lui résister?

 

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© Chris Ayers

 

CAPITALE DE FINE CUISINE

Chicago jouit d’une réputation enviable pour la qualité de ses restaurants depuis un bon quart de siècle. D’abord, il y a eu le regretté Charlie Trotter, qui a marqué la ville d’une empreinte indélébile et qui a formé ou influencé nombre de chefs ayant aujourd’hui leur propre table.

Et puis, il y a l’incontournable Grant Achatz, dont le restaurant Alinea (3 étoiles Michelin) est encore considéré comme le nec plus ultra de Chicago et l’un des meilleurs établissements au monde. On réserve des mois d’avance en achetant par paires des billets non remboursables. La cuisine est très théâtrale, axée sur une constante quête de modernité et une expérience sensorielle intense, avec une inspiration moléculaire toujours bien présente. Un repas chez Alinea impose cependant une facture qui frôle les mille dollars par duo de convives pour le menu dégustation de 16 à 18 services, ou de 800 $ pour 10 à 12 services, avec vin.

Exquis web Virée gourmande Chicago Groupe Alinea Aviary Cuisine

© Groupe Alinea Aviary Cuisine

 

 

Heureusement pour ceux dont le budget n’est pas illimité, Grant Achatz a su se diversifier. En 2011, le célèbre chef de 43 ans a ouvert un autre établissement, Next. Plus abordable mais aussi unique, Next propose trois menus thématiques par année (Végétalien, Scène d’automne, Hollywood, Souvenirs d’enfance, etc.) qui témoignent de la même audace qu’Alinea, mais simplifiés, avec une addition avant vin d’environ 160 $ par convive. Réservations deux mois d’avance essentielles!

Le Roister est le dernier-né des restaurants du groupe Alinea et propose, midi et soir, une cuisine sur feu de bois conviviale et réconfortante à des prix que tous peuvent s’offrir. Enfin, ce leader de la scène gastronomique de la ville des vents a aussi ouvert un bar à cocktails, le Aviary, qui propose des préparations liquides créatives et complexes, assorties de bouchées spectaculaires pour les accompagner. Une autre expérience unique!

 

NOMBRE RECORD D’ÉTOILÉS MICHELIN

On peut dire que l’influence de Grant Achatz se fait sentir dans bien des établissements de fine cuisine de la ville. Ils rivalisent de créativité, avec des présentations époustouflantes, comme celles  d’Acadia ou de Sixteen. Au total, 25 restaurants peuvent se vanter de figurer au palmarès des étoilés Michelin de Chicago. C’est dire si la capitale de l’Illinois prend la gastronomie au sérieux, au risque de passer pour snob!

À une exception près : un bistro-pub doté d’une microbrasserie figure dans le célébrissime guide français. Band of Bohemia propose une cuisine élégante et des bières maison élaborées avec du fenugrec, de la purée de poire ou du riz basmati. La cuisine a été pensée pour être mariée avec les bières. On y offre un menu dégustation pour 70 $.

 

CHICAGO ET LA DEEP DISH PIZZA

On peut se régaler à Chicago sans devoir dépenser une fortune, ne serait-ce qu’en découvrant certaines spécialités populaires de la ville, comme la célèbre deep dish pizza, qui a fait la fortune de son inventeur, Ric Riccardo. Ce dernier l’aurait conçue en 1943 pour les soldats qui revenaient d’Italie, où ils avaient été séduits par cette spécialité napolitaine. Voulant créer une version typiquement américaine, le restaurateur a eu l’idée de la cuire dans un moule à larges bords, avec beaucoup de garnitures et de fromage.

Parmi les nombreuses options, les restaurants Lou Malnati’s pizzeria (avec sa croûte au beurre), The Art of Pizza et Pizzeria Uno valent le détour.

Exquis web Virée gourmande Chicago Deep Dish Pizza crédit A Alexander Choose Chicago

©A. Alexander, Choose Chicago

 

 

POPULAIRES « TERRE ET MER »

Chicago a longtemps été reconnue comme la capitale américaine des abattoirs ; c’est là que les troupeaux de bovins du Midwest aboutissaient. C’était peut-être au temps des Al Capone et de la prohibition, mais cette réputation de savoir-faire avec le boeuf lui est restée, et cela se reflète dans l’omniprésence des steakhouses, comme Smith & Wollensky, une véritable institution située au pied du Marina City, sur les berges de la rivière Chicago. On y vient autant pour ses steaks que pour ses excellents burgers, ses fruits de mer ou sa carte des vins diversifiée.

Downtown Chicago Riverwalk

Promenade sur les berges de la rivière Chicago

 

Plus récent, Swift & Sons est situé dans le West Loop. Membre du Boka Group, qui compte une quinzaine d’établissements, dont son navire amiral éponyme étoilé Michelin, il est dirigé par le chef Chris Pandel. Dans une ambiance chaleureuse où bois et cuir dominent, on sert un menu composé de fruits de mer et de grillades. La carte des vins fait une place importante aux sélections au verre, présentées par cépages. Impressionnant choix de desserts maison.

 

TABLES DE QUARTIER

Dans le style restos de quartier, le choix est aussi impressionnant. Le Publican est un sympathique bistro tenu par le chef Paul Kahan, aussi dans le secteur de Fulton Market, qui offre huîtres, fruits de mer, boeuf et grillades de porc. Excellente sélection de bières, carte des vins spécialisée dans les régions de climat frais (Alsace, Allemagne, Autriche et Croatie).

Une autre table sans prétention, Avec Restaurant, sert une cuisine fraîcheur bien faite, à bon prix, avec de nombreux plats à partager, des légumes et des viandes rôtis, dans une ambiance sympathique. Comme au Publican, le brunch du week-end est très populaire. Bon choix de vins (essentiellement européens) et de cocktails.

 

FESTIVALS GOURMANDS

Chicago est un plaisir à découvrir l’été, avec ses espaces verts, ses plages et ses nombreux festivals en plein air. Taste of Chicago attire une foule considérable et se tient cette année du 5 au 9 juillet, à Grant Park, en bordure du lac Michigan. Fondé en 1980 par un groupe de restaurateurs qui voulaient montrer la diversité culinaire de la ville, l’événement gratuit est considéré comme le plus gros festival du genre au monde. Aux restaurants éphémères et camions de cuisine de rue se greffe une programmation artistique diversifiée.

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Taste of Chicago ©A. Alexander, Choose Chicago

 

 

Autre happening gourmand incontournable, mais qui se positionne dans une veine gastronomique, le Chicago Gourmet Festival, commandité par Bon Appétit Magazine. C’est sans contredit l’événement qui regroupe avec le plus de panache la communauté des chefs, des sommeliers et des mixologues de Chicago dans une myriade d’ateliers, de compétitions et de dégus­tations, avec chefs invités.

 

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